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INTERVIEW

오마이컴퍼니가 만난 그들의 이야기를 소개합니다.

Interview (169)

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건강한 세상을 꿈꾸다! 이레약초
등록일
2013-07-23
등록자
오마이컴퍼니

비가 주적주적 내리는 오후 부천 역곡동에 위치한 이레약초를 찾았다.

연매출 4억대의 작지만 내실 있는 기업, 이레약초. 전 직원의 대부분이 2~30대의 청년들로 구성된 청년 사회적기업이다. 우리는 부천시로부터 예비 사회적기업 지정을 받아 활동 중인 이레약초의 이종언 대표를 만나 몇 가지 질문에 대한 답변을 들을 수 있었다.

 

 

장소 : 부천시 원미구 역곡동 이레약초 사무실

일시 : 712일 오후 3~ 5

탐방기록 : OMC 탐방팀(박정환 본부장, 변지혜 인턴)

면담자 : 이종언 대표님

 

이레약초의 social mission?

 

처음에는 농산물로 사업을 시작했으나 사업 아이템으로서 경쟁력이 약한 측면이 있었다. 이미 시장이 포화된 상태이고 농산물의 가격 변동이 심해 이윤을 남기기 어려웠다. 새로운 아이템을 찾던 중 충북 제천에서 약초업을 하시는 지인을 통해 약초 사업을 시작하게 되었다. 많은 사람들이 약초를 무겁게 생각하는 경우가 많은데 한번 약초를 가볍게 느끼도록 만들어보자 라고 생각했다. 꼭 한의원에서 한약을 다려먹을 때만 약초가 쓰이는 것이 아니라 생활 속에서도 간편하게 약초를 이용할 수 있도록 하려고 했다. 약초에 대해 재조명해보고 사람들의 관심을 살리고 싶었다.

 

지역 약초의 중간 유통역할을 해야겠다고 생각했고 약초를 마트에서도 판매할 수 있도록 만들었다. 각 지역별 특산 약초와 자사제품으로 22가지 환을 판매하고 있다. 화학첨가물이 들어가지 않은 우리 제품은 전통식품으로 분류된다. 천연제품이기에 부작용이 매우 적다.

가족이 건강해야 그 사회도 건강하다고 생각한다. 미래는 식량전쟁의 시대라는 말도 있다. 우리 제품은 의약제품은 아니지만 꾸준히 섭취하면 병을 예방할 수 있다. 신체 균형을 맞추는 데에도 효용이 있다.

 

우리는 향후 약초연구소를 설립하여 지속적으로 약초에 대한 연구를 진행할 계획이다. 지금은 단일품종으로 만들어지고 있는 환도 여러 재료를 혼합해 더욱 더 기능성을 갖춘 환으로 개발하려고 한다. 이를 위해서는 약초에 대한 보다 과학적인 근거가 필요하다. 현재 제품을 개발하더라도 제품에 대한 검증을 위해서는 전문기관에 의뢰하여야 하는데 비용이 만만치 않고 개발된 제품을 검증틀에 맞춰야 하는 경우가 있기 때문이다.

규모가 작은 사업장이지만 청년 직업들끼리 봉사활동도 꾸준히 하고 있다. 앞으로도 우리의 도움이 필요한 곳을 찾아 적극적으로 도울 예정이다.

 

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이레약초를 경영하면서 어려웠던 점은 무엇이었는가?

 

사업 초기에는 사무실이 없었다. 약초는 습기에 영향을 많이 받는 제품이어서 재고관리에 어려움을 겪었다. 또 약초를 전문 한약방외의 새로운 판로를 개척하는 것이 쉽지 않았다. 마트에서 판매를 하게 되어도 야외에서 진행되는 기획 매장인 경우가 많아 직원들이 고생하며 판매를 했었다.

 

개인적으로는 장사냐 사업이냐 고민을 많이 했었다. 장사를 한다고 생각하면 수익 위주로 생각하면서 의사결정을 했겠지만 사업을 하기로 마음먹으면서 개인적인 이익을 많이 포기했다. 내가 가져갈 이익의 대부분을 회사에 투자했다. 그 결과로 처음에는 10개 정도의 제품으로 시작하였으나 지금은 60개 정도로 늘어났다. 현재 우리 회사는 빚도 없는 상태이다.

이레 약초 브랜드가 많이 성장하였다. 이제 마트에서 알아봐주시는 분들도 늘어났고 우리 제품의 우수성에 대해서도 칭찬을 많이 듣는다. 이런 때에 성취감을 느낀다.

 

앞으로의 vision이 궁금합니다.

 

약초 연구소를 세우고 싶다. 지금은 OEM방식으로 환을 생산하고 단일 재료로 환을 생산하고 있다. 독자적으로 연구를 진행하여 여러 재료를 혼합해 소비자들의 욕구에 맞는 약초제품들을 생산하고 싶다. 약초시장이 어려워지면서 생산자 수도 많이 줄었다. , 약초의 종류도 줄어들었다. 중국산 약초들이 유입되고 농사 자체가 어려워져 약초업을 포기하는 사람도 늘었다. 이런 식으로 약초의 종류는 줄어들고, 공급이 줄면서 가격이 오른다면 우리나라의 약초는 일반인들로부터 더 멀어지게 된다. 우리가 연구를 통해 새로운 제품들을 개발하고 지속적으로 판매하면서 사람들의 관심을 끌고 그 수요가 증가한다면 약초업이 되살아날 수 있을 것으로 생각한다. 또 우리 나라 고유의 우수한 약초와 그러한 약초를 가공한 제품들을 수출판매하는 것도 계획하고 있다.

 

이레약초만의 특색은 무엇인가?

 

오프라인에서 대형마트와 같이 일반인들이 쉽게 찾는 곳에서 약초를 판매하는 것은 우리가 유일하다. 우리는 국내의 여러 농장과의 직거래를 통해 제품의 신뢰성 문제를 극복하였다. 큰 약재시장에서는 손님을 속여 중국산을 국산으로 판매하는 경우가 빈번하다. 우리 이레약초를 통해 구입한다면 그런 위험은 없다고 할 수 있겠다. , 환의 재료는 농협과 영농조합 등에서 가장 좋은 제품을 수매해 사용한다. 마지막으로, 우리는 단순히 약초를 판매하는 것에 그치는 것이 아니라 소비자들이 필요로 하는 약초를 고르고 그 효용을 설명하는 역할도 하고 있다. 우리 판매장에서는 약초 교육을 받은 판매원들이 제품을 판매한다. 소비자가 원하는 기능을 가진 약초를 추천하는 역할을 한다. 제품에는 그 약초에 대한 자세한 설명과 효능에 대한 안내도 첨부되어 있다. 그동안 대부분의 사람들이 한약방에서 이미 달여져 있는 한약을 먹기 때문에 어떤 약초가 자신에게 맞는지, 필요한지를 알기가 어려웠다.

 

또 한약을 먹기에는 가격적으로도 부담이 되는 부분이 있다. 우리는 그런 문제점을 해결할 수 있다고 본다. 일상생활에서 영양제를 챙겨먹듯이 간편하면서도 첨가제를 넣지 않아 안전한 천연식품인 우리의 환은 충분히 경쟁력이 있다고 생각된다.

 

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약초사업을 하면 할수록 약초사업의 사회적기업화가 필요하다고 느낀다는 이 대표. 약초에 대한 정확한 설명 없이는 약초를 오용할 수 있으나 현재 오프라인 약초시장에서는 시장원리에 기반하여 운영되기 때문에 소비자에게 시간을 들여 설명하는 것은 일반적으로 무리라는 판단에서다. 이 대표의 향후 계획인 약초 연구소 건립도 이 연장선에 있는 것이다. 약초의 효능을 직접 증명하고 제품생산의 밑거름으로 삼고자 함인 것이다.

 

짧은 탐방이었지만 이들이 추구하고 있는 명확한 미션과 사업성과를 보며 과연 의지적인 삶이란 무엇인가 되짚어 본 계기가 되었다. 이들의 건투를 빈다.

 

 

첨부파일
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